หากคุณถูกถามว่าที่ใดที่ป่าฝนที่ใกล้สูญพันธุ์มากที่สุดในโลก คำตอบแรกของคุณคงไม่น่าจะอยู่ที่เกาะอังกฤษ แต่สหราชอาณาจักรเป็นบ้านของป่าฝนเขตอบอุ่นที่ลดน้อยลง ซึ่งเป็นระบบนิเวศโบราณที่หายากซึ่งพบได้ในเศษเล็กเศษน้อยตามแนวชายฝั่งตะวันตกของประเทศ

ปกคลุมไปด้วยเงาสีมรกตของพืชพรรณที่เขียวชอุ่มตลอดแนวป่าฝนเขตร้อนอันกว้างใหญ่ที่เคยเติบโตตลอดชายฝั่งตะวันตกของสหราชอาณาจักร พายุในมหาสมุทรแอตแลนติก ฝนตกหนัก และความชื้นสูงทำให้เกิดสภาพแวดล้อมที่อุดมไปด้วยความชื้น ซึ่งที่อยู่อาศัยที่เป็นเอกลักษณ์นี้สามารถเจริญเติบโตได้ แต่การตัดไม้ทำลายป่าเป็นเวลาหลายศตวรรษหมายความว่าWoodland Trustซึ่งเป็นองค์กรการกุศลด้านการอนุรักษ์ป่าไม้ที่ใหญ่ที่สุดของสหราชอาณาจักร กล่าวถึงระบบนิเวศที่หายากทั่วโลกนี้ว่า “ถูกคุกคามมากกว่า ป่าฝนเขตร้อน”.

ในพื้นที่ป่าฝนทั่วสหราชอาณาจักร นักอนุรักษ์กำลังทำแผนที่ อนุรักษ์ และสร้างที่อยู่อาศัยที่หายากนี้ขึ้นใหม่ ในขณะที่สร้างแรงบันดาลใจให้นักเดินทาง นักปีนเขา และผู้รักธรรมชาติมาเยี่ยมชม

ดร.อลิสัน สมิธ นักวิทยาศาสตร์จากองค์กรการกุศล Plantlifeซึ่งกำลังเป็นผู้นำโครงการปกป้องและปรับปรุงป่าฝนเขตร้อนทางตะวันตกเฉียงใต้ของอังกฤษ กล่าวว่า “ป่าฝนที่ร้อนชื้นมีลักษณะเฉพาะด้วยสภาพอากาศที่เปียกชื้น และไม่รุนแรงมาก” “พวกเขาต้องการการเปลี่ยนแปลงของอุณหภูมิต่ำตลอดทั้งปีและปริมาณน้ำฝนรายปีที่สูง มักพบในพื้นที่ชายฝั่งทะเลและที่ราบสูงที่มีภูมิประเทศเป็นรอยบากลึก เช่น แม่น้ำ หุบเหว และน้ำตก ที่เพิ่มความชื้น”

ชีวนิเวศของป่าฝนเขตร้อนทั่วโลกสามารถพบได้ในประเทศต่างๆ เช่น ไอร์แลนด์ ญี่ปุ่น นิวซีแลนด์ แคนาดา และชิลี ในสหราชอาณาจักร ภูมิประเทศที่เป็นลูกคลื่นของชายฝั่งตะวันตกเป็นลูกคลื่นเป็นพื้นที่ที่เหมาะสมที่สุดสำหรับป่าฝนในเขตอบอุ่น และเศษซากที่หลงเหลืออยู่จำนวนมากพบได้ทางตะวันตกเฉียงใต้ของอังกฤษ เวลส์ และชายฝั่งตะวันตกของสกอตแลนด์และไอร์แลนด์เหนือ

ป่าฝนที่มีอากาศอบอุ่นทั่วโลกเป็นที่อยู่ของไลเคน เฟิร์น และมอสหายากที่อุดมสมบูรณ์ ซึ่งเจริญเติบโตได้บนพื้นผิวของต้นไม้ที่ชื้นและมีความชื้น โดยเกาะติดกับกิ่งก้าน ลำต้นของต้นไม้ และแม้กระทั่งก้อนหินทั่วทั้งป่า ในสหราชอาณาจักร ป่าฝนเขตอบอุ่นปกคลุมไปด้วยต้นโอ๊กโบราณ ซึ่งหลายต้นมีอายุหลายร้อยปี หากไม่ใช่เป็นพันปี ในขณะที่นกอพยพหายาก รวมทั้งนกจับนก และนกกระจิบไม้ จะโบยบินท่ามกลางต้นเบิร์ช สีน้ำตาลแดง เถ้า และต้นสน ต้นไม้ในฤดูร้อน ออกหาแมลงท่ามกลางดินชื้นและเชื้อรา

การเยี่ยมชมป่าฝนเขตอบอุ่นแห่งหนึ่งของสหราชอาณาจักรไม่ใช่ที่ที่คุณจะลืมไปได้ง่ายๆ
ดร.สมิทกล่าวว่าความหลากหลายทางชีวภาพของป่าฝนเขตอบอุ่นของสหราชอาณาจักร “แข่งขันกับป่าเมฆของเทือกเขาแอนดีส” และเนื่องจากหลายชนิดที่พบในสหราชอาณาจักร รวมทั้งไลเคน lungwort หายาก ถูกคุกคามหรือไม่พบที่อื่น “เรามี นานาชาติรับผิดชอบอนุรักษ์ไว้ที่นี่”

“การเยี่ยมชมป่าฝนเขตอบอุ่นแห่งหนึ่งของสหราชอาณาจักรไม่ใช่สิ่งที่คุณจะลืมได้ง่ายๆ” Guy Shrubsole นักเคลื่อนไหวด้านสิ่งแวดล้อม ผู้ก่อตั้งเว็บไซต์Lost Rainforests of Britainในปี 2020 เพื่อติดตามพื้นที่ป่าฝนที่เหลืออยู่ในสหราชอาณาจักร กล่าว “พวกมันเรืองแสงเป็นสีเขียวด้วยความอุดมสมบูรณ์ของมอส ไลเคน และเฟิร์นที่เติบโตในทุกพื้นผิว”

เขาอธิบายว่าป่าไม้โบราณนี้ยอมจำนนต่อการตัดไม้ทำลายป่ามากเพียงใด แข่งขันกับความต้องการที่ดิน และเมื่อเร็ว ๆ นี้ในศตวรรษที่ 20 ความพยายามของรัฐบาลในการเปลี่ยนพื้นที่ป่าที่มีอยู่ด้วยต้นสนที่เติบโตเร็วขึ้นแต่ไม่ใช่พันธุ์พื้นเมือง ไม่ชัดเจนว่าป่าฝนเขตอบอุ่นที่ครั้งหนึ่งเคยอยู่ในสหราชอาณาจักรเป็นอย่างไร (ชรูบโซลกล่าวอย่างตรงไปตรงมา: “มีมากขึ้นกว่าที่เป็นอยู่ตอนนี้”) แต่พื้นที่ที่กระจัดกระจายที่ยังคงถูกแยกออก มักจะเข้าถึงได้ยากและไม่มีเอกสารโดยทั่วไป

โดยตระหนักว่าพื้นที่ป่าฝนที่เหลืออยู่ของสหราชอาณาจักรกำลังตกอยู่ในอันตรายจากการหายสาบสูญ Shrubsole ตัดสินใจว่าขั้นตอนแรกในการช่วยชีวิตพวกเขาคือการทำแผนที่ เขาเริ่มรวบรวมสถานที่ป่าฝนเขตอบอุ่นผ่านเว็บไซต์ของเขา โดยขอให้ผู้คนอัปโหลดข้อมูลและรูปภาพของพื้นที่ป่าฝนที่อาจเกิดขึ้นได้ทั่วสหราชอาณาจักร

โปรเจ็กต์นี้โดนใจชาวอังกฤษในช่วงการแพร่ระบาด และเขาได้รับการส่งผลงานนับพันรายการ ซึ่งหากได้รับการยืนยันแล้ว จะถูกอัปโหลดไปยังแผนที่สาธารณะที่ขยายใหญ่ขึ้นเรื่อยๆ ซึ่งทุกคนสามารถใช้เพื่อค้นหาป่าฝนเขตร้อนที่อยู่ใกล้ๆ ได้ Shurbsole หวังว่าข้อมูลที่รวบรวมมาจากฝูงชนสามารถช่วยเหลือเจ้าหน้าที่และนักอนุรักษ์ในความพยายามที่จะสร้างพื้นที่ป่าฝนที่ได้รับการคุ้มครองและกลยุทธ์การจัดการป่าไม้ที่มีประสิทธิภาพ

สถานที่หลายแห่งที่อัปโหลดไปยังแผนที่ของ Shurbsole นั้นกระจุกตัวอยู่ใกล้ๆ บ้านของฉันในเมือง Devon ทางตะวันตกเฉียงใต้ของอังกฤษ และหลังจากค้นพบโครงการนี้แล้ว ฉันก็รู้สึกทึ่งกับแนวคิดที่ว่าไม่ต้องบินไปไกลหลายพันไมล์ทั่วโลกเพื่อไปยังอเมซอน หรือเกาะบอร์เนียวเมื่อมีที่อยู่อาศัยของป่าฝนที่หาได้ยากยิ่งอยู่ใกล้แค่เอื้อม

• เกาะ ‘ชนบทห่างไกล’ ที่ถูกทิ้งร้างของสหราชอาณาจักร • พืชกินเนื้อหายากของอังกฤษ
• สัตว์ในอังกฤษที่หายากกว่าแพนด้า

หนึ่งในพื้นที่ดังกล่าวคือAusewell Woodsซึ่งเป็นป่าเล็กๆ ริมฝั่งตะวันออกของอุทยานแห่งชาติDartmoor ถนนในชนบทแคบๆ ที่เรียงรายไปด้วยกำแพงหินเตี้ยที่ปกคลุมไปด้วยตะไคร่น้ำสีเขียว นำไปสู่ทางเข้า ที่ซึ่งฉันก้าวลงจากรถและเข้าไปในโคลนของที่จอดรถในป่า ท่ามกลางสายหมอกยามเช้า ฉันมองเห็นความเขียวขจีของต้นไม้ ก่อนฝนเริ่มตก ค่อนข้างเหมาะสมเกินไป

“อีพิไฟต์!” Shrubsole อุทานอย่างตื่นเต้นเมื่อฉันถามว่าควรระวังอะไรเมื่อออกไปนอกบ้าน พืชอิงอาศัยเป็นพืช เช่น ตะไคร่น้ำ เฟิร์น และไลเคน ที่เติบโตบนต้นไม้อีกต้นในสภาพที่เปียกชื้น การปรากฏตัวของพวกมันบนต้นไม้และกิ่งก้านเป็นตัวบ่งชี้ที่ใหญ่ที่สุดอย่างหนึ่งของสภาพแวดล้อมของป่าฝนที่มีอากาศอบอุ่น

โดยเฉพาะอย่างยิ่ง Shrubsole แนะนำให้ฉันมองหาเฟิร์น polypody ที่มองเห็นได้ง่าย – ชื่อนี้แปลว่า “หลายเท้า” ในภาษาละติน – และในไม่ช้าฉันก็พยายามเดินผ่านเฟิร์นที่เปียกโชกและปีนขึ้นไปบนกิ่งก้านที่ปกคลุมไปด้วยไลเคน กองหินที่ปกคลุมไปด้วยตะไคร่น้ำซึ่งอยู่บนยอดเขาเล็กๆ มันเป็นเดือนมกราคม แต่เนื่องจากความอุดมสมบูรณ์ของ epiphytes ต้นไม้ผลัดใบใน Ausewell Woods จึงมีสีเขียวตลอดปี

ขณะที่สายฝนและหมอกบดบังทัศนวิสัยของฉันเกี่ยวกับภูมิประเทศโดยรอบ ฉันจึงใช้จินตนาการเพียงเล็กน้อยที่จะเข้าใจว่าทำไม Woodland Trust เรียก Ausewell Woods ว่าเป็น “โลกที่สาบสูญ” แต่จนกระทั่งการรณรงค์คราวด์ฟันดิ้งร่วมกันระดมเงินเพื่อกอบกู้ออสเวลล์ วูดส์ พื้นที่ป่าฝนแห่งนี้เกือบจะสูญหายไปตลอดกาล

Woodland Trust ประสบความสำเร็จในการระดมทุน 1 ล้านปอนด์จากผู้บริจาคเพื่อซื้อ Ausewell Woods เมื่อมันถูกวางขายในปี 2019 ช่วยรักษาป่าไม้จากการถูกขายออกไปเพื่อการพัฒนา

จากพื้นที่ป่า 342 เอเคอร์ที่พวกเขายึดครอง คาดว่าพื้นที่อย่างน้อย 160 เอเคอร์กำลังตกอยู่ในอันตรายจากการสูญหายเนื่องจากการจัดการที่ดินที่ไม่ดี การตัดโค่น และการปลูกต้นสนสูงที่บังแสงจากสายพันธุ์อื่น

ตอนนี้ Woodland Trust ค่อยๆ กำจัดต้นสนที่ไม่ใช่ไม้พื้นเมืองเพื่อให้แสงกลับคืนสู่ผืนป่า ในขณะเดียวกันก็พัฒนาแผนการอนุรักษ์ระยะยาวเพื่ออนุรักษ์และฟื้นฟูป่าฝนเขตร้อนแห่งนี้ตลอดหลายทศวรรษ

Ausewell Woods อาจได้รับการช่วยเหลือ แต่พื้นที่ป่าฝนเขตอบอุ่นอีกหลายแห่งได้สูญหายไปตลอดหลายศตวรรษที่ผ่านมา จากด้านบนของเนินเขา ฉันสามารถมองผ่านหมอกที่หนาทึบว่า Ausewell Woods ลงไปในหุบเขาได้อย่างไร ที่ก้นหุบเขามีแม่น้ำโผอยู่ และทางตะวันตกของแม่น้ำ มีลักษณะเป็นหินโค้งๆ เรียงตัวกันเป็นแนวสันเขาที่ไม่มีต้นไม้

The River Dart ได้ชื่อมาจากคำภาษาเซลติกที่มีความหมายว่า “โอ๊ค” แม่น้ำแห่งนี้เคยถูกเรียงรายไปด้วยต้นโอ๊ก ซึ่งเป็นองค์ประกอบสำคัญของป่าฝนเขตร้อน ในขณะที่อุทยานแห่งชาติดาร์ตมัวร์ ซึ่งปัจจุบันมีชื่อเสียงในด้านภูมิประเทศที่แห้งแล้ง แนวหิน และทุ่งที่มีลมพัดแรง ก็จะถูกปกคลุมไปด้วยป่าไม้เช่นกัน “ในความทรงจำของมนุษย์” ชรูบโซลกล่าว “ที่บันทึกไว้ในชื่อสถานที่ของเรานั้นสะท้อนถึงระบบนิเวศที่แตกต่างกันในอดีต”

ป่าฝนยังคงเกาะอยู่ทั่วอุทยานแห่งชาติดาร์ตมัวร์ และฉันพบว่าตัวเองใช้แผนที่ของชรูบโซลเพื่อค้นหาพื้นที่ให้เยี่ยมชมเพิ่มเติม บางแห่ง เช่นน้ำตก เบกกี หรือหุบเขาลิด ฟอ ร์ด เป็นสถานที่ทางธรรมชาติที่รู้จักกันดีซึ่งชื่นชอบจากน้ำตกที่พังทลาย ต้นไม้โบราณ และสมาคมนิทานพื้นบ้านลึกลับ พื้นที่อื่นๆ เช่นBovey Valley Woodsและ Ausewell Woods ไม่ค่อยมีใครรู้จักแต่ถูกปกคลุมด้วยเฟิร์นโพลีโพดี มีตะไคร่น้ำและไลเคนหยดลงมา และสุกสำหรับการเดินป่าในป่าฝน

แหล่งที่อยู่อาศัยทางประวัติศาสตร์และซับซ้อนเหล่านี้สามารถรอดพ้นจากการทำลายล้างต่อไป แต่จำเป็นต้องมีกลยุทธ์ในการฟื้นฟูระยะยาวที่ละเอียดอ่อน Shrubsole เชื่อว่านิสัยการแทะเล็มที่ดีขึ้นในพื้นที่ป่าสามารถช่วยฟื้นฟูได้ ในขณะที่ Dr Smith อธิบายว่าโครงการของเธอมีส่วนร่วมและให้ความรู้แก่เจ้าของที่ดินเพื่อสร้าง “นักวิทยาศาสตร์ที่เป็นพลเมือง” ด้วยความรู้และความปรารถนาที่จะจัดการพื้นที่ป่าฝนเขตร้อนในอนาคต

ความกระตือรือร้นในการรณรงค์ของ Shurbsole (ตอนนี้เขากำลังเขียนหนังสือเกี่ยวกับป่าฝนที่สาบสูญของสหราชอาณาจักร) ควบคู่ไปกับความพยายามในการอนุรักษ์ แสดงให้เห็นถึงศักยภาพที่แท้จริงในการทำให้ป่าฝนของสหราชอาณาจักรกลับมามีชีวิตอีกครั้ง

อากาศบ้านเราฝนตก อากาศก็อังกฤษเหมือนชาสักถ้วย
พุ่มไม้โซเลยังได้เริ่มยื่นคำร้อง โดยล็อบบี้รัฐบาลให้ “นำป่าฝนของอังกฤษกลับคืนมา” ซึ่งเป็นส่วนหนึ่งของความคิดริเริ่มในวงกว้างที่จะเริ่มสร้างสิ่งที่กองทุนสัตว์ป่าโลก ระบุว่า เป็นหนึ่งใน “ประเทศที่ขาดแคลนธรรมชาติมากที่สุดในโลก”

เขายังกระตือรือร้นที่จะชี้ให้เห็นว่าป่าฝนที่มีอุณหภูมิปานกลางยังสามารถช่วยเชื่อมโยงประชาชนชาวอังกฤษกับธรรมชาติที่พบได้ใกล้ๆ หน้าประตูบ้านอีกด้วย “ป่าฝนอาจดูแปลกใหม่” ชรับโซลกล่าว “ถึงกระนั้นก็เป็นส่วนลึกของมรดกของสหราชอาณาจักร เนื่องจากสภาพอากาศของเรามีฝนตกชุก พวกเขาจึงเป็นชาวอังกฤษเหมือนดื่มชาสักถ้วย”